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Comptes-rendus de lecture

Stein Ringen, The Perfect Dictatorship: China in the 21st Century

Hong Kong, HKU Press, 2016, 193 pp.
David Bartel
p. 96-97

Texte intégral

1Avec The Perfect Dictatorship, Stein Ringen propose de comprendre comment un régime construit sur « beaucoup de choses déplaisantes » (p. 135) arrive à perdurer en imposant à sa population une forme d’accommodement forcé qui est à l’évidence une victoire silencieuse du totalitarisme (p. 143). Il est effectivement intellectuellement difficile de concevoir qu’un pays connaissant un développement économique sur la voie – dit-on – du capitalisme puisse continuer à être politiquement léniniste (p. 165). Ce livre mérite à nos yeux une attention particulière pour trois raisons. D’abord, il dénonce à chaque page la vue complaisante que la République populaire de Chine (RPC) soit juste un régime économiquement couronné de succès et efficace dans ce qu’il délivre. Ce n’est pas prendre la RPC au sérieux nous dit l’auteur. Ensuite, dénué d’attaches sentimentales à son sujet d’études, Ringen est assez peu sensible au scintillement aveuglant de l’« État-civilisation » chinois. Enfin, le livre prend au sérieux les questions politiques soulevées par l’essor économique réel et la volonté de puissance non moins réelle de ses dirigeants en considérant l’État chinois comme un État adulte. Il prend dès lors le Parti au mot et évite intelligemment les écueils de l’« altérité chinoise » ou de la « culture politique », discours en vogue qui semble avoir des difficultés à dire avec précision la réalité du présent. Ce qu’apporte le livre de Stein Ringen, professeur à Oxford et spécialiste de l’analyse des États, au débat sur la nature de l’État chinois contemporain est d’agréger des perspectives connues dans un essai d’interprétation intellectuellement dense et sans concession.

2Le premier avantage de ce livre est d’être extrêmement clair sur sa perspective en affirmant d’emblée, dès la première page que « l’analyse de la Chine doit être fondée sur une conscience manifeste que nous avons à faire à un État totalitaire » (p. viii). Le projet du livre, nous dit Stein Ringen, est une tentative d’analyse de l’État chinois fait du dehors du sérail des études chinoises. Ringen croit que la distance de l’observation détachée est un avantage, en rappelant l’aveuglement des années Mao et en désignant certaines publications plus récentes, naïves ou serviles jusqu’à l’embarras (p. 39). Ringen se défend de toute ambition chinoise future et se définit comme un analyste social et un individualiste méthodologique. Pour lui, ce qu’est un État réside uniquement dans ce qu’il délivre, jusqu’aux plus bas échelons de sa population (p. 41).

3Dans le cas de la RPC, si le terme « autoritaire » est trop accommodant, les termes « dictature » et « totalitarisme » sont problématiques et semblent primitifs et simplificateurs pour définir la nature actuelle du régime. Ils doivent être révisés à la lumière de la réalité contemporaine (p. 2). La RPC est une dictature sophistiquée dans laquelle les citoyens bénéficient de nombreuses libertés, mais jusqu’à un certain point au-delà duquel le Parti intervient avec toute la force qui lui semble nécessaire. Le Parti est là, tout le monde le sait, et, s’il ne dit pas à chacun ce qu’il doit faire, il contrôle en détail ce qu’il ne doit pas faire, lire ou entendre. Apparemment, ce système subtil de contrôle indirect est plus rentable sur le long terme que l’usage brutal de la force (p. 137). Pourtant, nous rappelle Ringen, « la menace de punition, de harcèlement, de détention, de perte d’un emploi ou d’un logement, les intimidations sur la famille ou les proches, la violence et ultimement la mort », restent constamment présentes (p. 138). Il est parfaitement possible de vivre sa vie en RPC aujourd’hui à partir du moment où la règle – dont les limites sont laissées volontairement floues – est comprise, intégrée et acceptée. Les pages consacrées à la loi sont d’ailleurs assez édifiantes et rappellent un fait généralement oublié : en RPC, la théorie légale dominante est que la loi est au service du Parti qui fait la règle et qui peut s’autoriser à passer outre les décisions judiciaires. La loi n’existe que du moment où elle ne dérange pas celui qui l’a écrite, d’autant que ce qu’est exactement une loi n’est jamais clair (p. 79).

4L’essence totalitaire du régime infuse si profondément le quotidien qu’elle réduit à néant l’espace du politique. En RPC, ce qui reste de vie politique est « forcé à la clandestinité, au privé, au secret, à l’isolement » (p. 139). L’étude détaillée des mécanismes de taxation des individus et des entreprises, des services sociaux, du secteur public, de l’assurance et de l’assistance sociale offre une cartographie raisonnée des aptitudes du régime, qui, s’il possède les capacités nécessaires pour servir la détermination de l’État reste plus « effectif » qu’« efficace » (p. 115). Après une analyse minutieuse de l’État, de l’économie et de la matrice du pouvoir (Parti, armée, pouvoirs judiciaire, exécutif et législatif, police, administration), l’auteur arrive à la conclusion un peu ironique que si les dirigeants chinois ont bien inventé un type de régime politique, ils ont en fait réinventé la dictature. L’auteur donne un nom à cette nouveauté : la contrôlocratie (p. 138).   

5Le seul passage par l’histoire présent dans le livre nous rappelle les « trois fantômes » qui hantent les dirigeants : le siècle d’humiliation (1842-1949), les excès du maoïsme et la chute de l’URSS (p. 2-3). Une triple détermination d’où nait l’absolue priorité du Parti-État : assurer sa propre continuation. L’État réformé après 1978 fonctionne ainsi sur un agenda double. D’un côté, il faut assurer la croissance de l’économie pour récompenser de manière tangible la population ; de l’autre, il doit pour sa propre survie reconstruire la « machinerie » du contrôle social (p. 6). Dans cette perspective, la « réforme » n’est pas une reproduction des mécanismes modernisateurs occidentaux, mais une consolidation et une perfection du régime (p. 166). N’utilisant avec habileté que les chiffres officiels, Ringen transforme rapidement une analyse du système politique et de ses incidences sociales en une interprétation critique du « modèle » en rappelant d’autres exemples de modernisation où le progrès social et politique a accompagné le développement économique. À Taiwan et en Corée du Sud, les gouvernements ont obtenu l’adhésion de leur population en accompagnant la croissance économique. Ils se sont offerts une légitimité à l’aide d’investissements dans l’éducation et la protection sociale (p. 35). Ringen questionne ainsi les motifs et les buts d’un projet de réforme qui, en RPC, semblent aujourd’hui être réduit à une quête éperdue de croissance économique dévouée à la seule volonté de puissance nationale. Pourtant, dans cette recherche de la « grandeur », la RPC n’arrive qu’à impressionner par sa « grosseur » (p. 35). Une course à la croissance qui confirme la sensation que si les dirigeants savent bien ce qu’est la croissance, ils ne savent plus à quoi elle sert (p. 48). Or, dit Ringen, la puissance sans objectif est une « constellation menaçante » (p. 49).

6Le chapitre sur la réalité de la pauvreté est éloquent. Et la mise en perspective des outils statistiques permet à l’auteur d’affirmer que, si beaucoup ont été sortis de la pauvreté, « beaucoup d’autres ont été laissés dans la misère » (p. 120). Ceux qui sortent de la pauvreté selon les données officielles n’ont en réalité sans doute pas beaucoup bougé. La Chine reste un pays où la pauvreté est « massive et oppressive » (p. 148). Ce qu’ajoute pertinemment Ringen, c’est que pour la pauvreté comme pour la croissance, le régime s’accorde plus de crédit qu’il n’en mérite. Et que la réduction effective de la pauvreté est davantage le fait de l’économie, que l’État ne fait qu’accompagner, que d’une politique de redistribution sociale réelle et planifiée (p. 148). Dans ce qu’il prend, l’État chinois est hautement développé. Dans ce qu’il donne, il reste sous-développé (p. 164). Pour Ringen, l’État chinois « fait moins pour le peuple qu’il est capable de le faire et qu’il pourrait se permettre de faire parce qu’il a d’autres objectifs et priorités que de travailler pour le bien des gens ordinaires » (p. 166). Le livre de Ringen est ainsi une minutieuse déconstruction de l’absurdité du « mythe libéral » qui liait la nécessité du développement chinois à l’inévitabilité de la libéralisation politique du pays. Un mythe qui, dit-il, n’aurait pas du survivre au drame de juin 1989.

7Ringen divise en trois niveaux le phénomène de la corruption. Le plus bas, le plus quotidien est diffus et partout présent : services, permissions, timbres, accords, certificats, commerce, permis, école, hôpital… Le second niveau, au sein de la bureaucratie, correspond à l’achat et à la vente de postes ou de promotions. Enfin, au niveau le plus haut de l’État, ce n’est plus de la corruption, c’est du « crime organisé » (p. 24-25). En conséquence, pour lui, la campagne que mène l’actuel gouvernement contre la corruption est animée d’une ambition double. D’un côté, il faut purger l’opposition au sein du Parti, et de l’autre éradiquer la compétition d’une oligarchie parasitaire pour rétablir fermement la direction du Parti sur la politique, l’économie et ultimement la société (p. 28). Ringen prolonge l’analyse en signalant l’inversion radicale des priorités qui gangrènent de manière systémique l’ensemble de l’appareil bureaucratique. Les fonctionnaires ne sont plus au service du public. Ils sont tenus d’entretenir les échelons supérieurs de leur hiérarchie à qui ils doivent leur position dans un jeu permanent d’obligation et de réciprocité qui inverse l’idée même d’un service public pour en faire un appareil au service du Parti.

8En termes de contrôle, l’auteur insiste sur la cooptation de toute organisation de la société civile. Cette récupération de mouvements potentiellement critiques participe de l’admirable stabilité dynamique du régime qui craint par-dessus tout l’activisme social capable de s’organiser et de créer des réseaux (p. 140). Ce n’est pas tant l’organisation pour ou contre tel ou tel objectif qui pose problème, c’est le fait même de s’organiser (p. 141). L’espace que l’État laisse au peuple, et qui offre une certaine impression de normalité à la vie quotidienne n’est composé que de zones d’indifférence concédées par l’État, souvent pour pallier au mieux à son désengagement progressif de la sphère sociale. Un retrait de l’État qui n’est jamais un retrait du Parti-État (p. 137). Le rapport de domination entre le pouvoir et la société n’a pas fondamentalement changé, même s’il s’est assoupli, et l’ambition totalitaire ne semble toujours pas être remise en question. Et c’est sans doute là que la contrôlocratie est la plus parfaite des dictatures. Elle ne dépend pas de l’omniprésence de la terreur. Le régime peut même se permettre de n’utiliser la force brute qu’avec une certaine parcimonie. Pourtant, la menace reste omniprésente (p. 141).

9Les Chinois, comme toute humanité confrontée à un État fort, pesant, intrusif, n’ont d’autre choix que de composer. Les stratégies pour répondre et s’adapter sont multiples : « courage, ingénuité, entraide, protection, opposition et protestation, organisation, subversion, dissimulation, survie […] aussi bien qu’acceptation, obéissance, collaboration dans l’oppression, opportunisme et lâcheté ». Et Ringen d’ajouter : « la riche tapisserie de la condition humaine […] pour le pire et le meilleur » (p. 40). On voit ici comment l’alibi culturel comme l’excuse historiciste qui essentialisent une supposée spécificité chinoise, sont encore balayés avec, on peut le dire, une éloquence convaincante. L’auteur interroge encore la primauté de la stabilité. L’ouverture politique, dit-il, aurait pu libérer davantage d’énergie et de créativité. Elle aurait pu être ingérable, mais la litanie de son potentiel échec pour justifier le présent « n’est pas crédible » (p. 146). Ce qui est vrai, c’est que chaque tentative d’ouverture s’est traduite par des revendications pour plus de démocratie. Le Parti sait qu’il n’a pas réellement l’adhésion d’une société devenue une des plus inégalitaires du monde. Les quelques rapports sur la qualité de la vie et le bonheur de la population achèvent de décrire la réalité un peu triste de la Chine d’aujourd’hui en démontrant qu’il n’existe pas de corrélation entre croissance et bien-être (p. 149-150).

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  • 2  Claude Lefort, Le Temps présent. Écrits 1945-2005, Paris, Belin, 2007, p. 268. Michel Bonnin dével (...)

10Pour conclure ce survol de ce livre éclairant, Ringen s’arrête sur le « rêve de Chine » (Zhongguo meng) de l’actuelle direction pékinoise1. Il reprend un article de presse récent qui lie sans équivoque possible la grandeur nationale au bonheur individuel de chaque Chinois. Au-delà d’une célébration nationaliste devenue coutumière, la rhétorique des dirigeants chinois semble bien avoir comme objectif unique de subsumer l’autonomie individuelle à la puissance nationale dans une réactivation de l’idée terrible du « peuple-Un » développée par Claude Lefort qui définissait justement le fait totalitaire comme la consubstantialité de l’État et de la société2. Caractéristique essentielle des totalitarismes, ce fantasme de l'unité du peuple et de son dirigeant (fut-il un homme ou un groupe), d'une société homogène, pure et unique, se fonde sur la dénégation de la division entre État et société. Fondamentalement, nous rappelle Ringen, l’idée d’unité entre la nation et la personne est une idée fasciste, c’est même « l’idée fasciste », insiste-t-il (p. 176). On voit bien que la radicalité froide du portrait du régime chinois présenté ici ne pourra que susciter critiques, désaccords et débats. C’est peut-être aussi pour cela que c’est une lecture indispensable.

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Notes

1  Traduire Zhongguo meng par « rêve de Chine » plutôt que par « rêve chinois » fait sens si on accepte l’idée que le rêve des dirigeants n’est peut-être pas le rêve de tous les Chinois. Une subtilité qui s’entend bien en anglais, quand on passe du « China Dream » au « Chinese Dream ».

2  Claude Lefort, Le Temps présent. Écrits 1945-2005, Paris, Belin, 2007, p. 268. Michel Bonnin développe l’idée de Lefort et son rapport à la Chine dans « Comment définir le régime politique chinois aujourd’hui », in Yves Michaux (éd.), La Chine aujourd’hui, Paris, Odile Jacob, 2003.

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Pour citer cet article

Référence électronique

David Bartel, « Stein Ringen, The Perfect Dictatorship: China in the 21st Century », Perspectives chinoises [En ligne], 2016/4 | 2016, mis en ligne le 15 décembre 2016, consulté le 30 mars 2017. URL : http://perspectiveschinoises.revues.org/7558

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Auteur

David Bartel

David Bartel est doctorant à l’EHESS et chercheur associé au CEFC (db.chine@gmail.com).

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